Sur Astronómico

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Verano en Tritón

ESO - European Southern Observatory
Miércoles 7 de abril de 2010
Noticias
Verano en Tritón

De acuerdo al primer análisis infrarrojo realizado en la atmósfera de Tritón, luna de Neptuno, es pleno verano en su hemisferio sur. Utilizando el Very Large Telescope de ESO, el equipo de observación europeo descubrió monóxido de carbono y realizó la primera detección terrestre de metano en la delgada atmósfera de Tritón. Estas observaciones revelaron que esta fina atmósfera varía de acuerdo a la estación, aumentando su grosor cuando se calienta.

En Tritón, donde la temperatura promedio de la superficie es cercana a los -235 grados Celsius, actualmente es verano en el hemisferio sur e invierno en el norte. A medida que el hemisferio sur de Tritón se calienta, una delgada capa de nitrógeno líquido, metano y monóxido de carbono se sublima en gas en la superficie de Tritón, engrosando la atmósfera glacial a medida que la estación progresa durante la órbita de 165 años de Neptuno alrededor del Sol. Una estación en Tritón dura al menos 40 años, y Tritón pasó el solsticio austral de verano en el año 2000.

En base a la cantidad de gas medido, los investigadores estiman que la presión atmosférica de Tritón puede haberse multiplicado por cuatro comparado con las medidas hechas por Voyager 2 en 1989, cuando aún era primavera en la luna gigante. La presión atmosférica de Tritón está ahora entre los 40 a 65 microbares, es decir, es 20000 veces menor que en la Tierra.

Observar la atmósfera de Tritón, que está unas 30 veces más lejos del Sol que la Tierra, no es fácil. En los años 80, los astrónomos teorizaron que la atmósfera de la luna de Neptuno podía ser tan gruesa como la de Marte (7 milibares). No fue hasta que el Voyager 2 pasó por el planeta, en 1989, que la atmósfera de nitrógeno y metano, a una presión real de 14 microbares -70.000 veces menos densa que la atmósfera de la Tierra- fue medida.

Desde entonces, las observaciones terrestres han sido limitadas. Las observaciones de ocultaciones estelares (un fenómeno que ocurre cuando un cuerpo del Sistema Solar pasa en frente de una estrella y bloquea su luz) indicaban que la presión de la superficie de Tritón estaba aumentando en la década de los 90. Se necesitó el desarrollo del CRIRES (Cryogenic High-Resolution Infrared Echelle Spectrograph) un espectrógrafo de alta resolución en infrarrojo cercano instalado en el Very Large Telescope (VLT) para proporcionar al equipo la oportunidad de llevar a cabo un estudio mucho más detallado de la atmósfera de Tritón.

Triton

Credits: ESO/L. Calçada

Adaptado de "Cielo veraniego de Tritón contiene Metano y Monóxido de Carbono" - ver fuente original.


 
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Ronny - Lima · 08/04/2010 00:43 UT
Me pregunto: a paso que la sonda New horizons pase la orbita de neptuno ¿pudiera alcanzar fotografiar a Triton a esa distancia?
José Benigno Castro - Olivos, Buenos Aires · 07/04/2010 23:25 UT
Es obvia la necesidad de enviar algún día una misión al sistema de Neptuno así como se hizo con la Galileo en Júpiter y Cassini-Hugyens en Saturno.